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폴리네시아 신화폴리네시아에서도 남부, 동·중앙부, 북동부에 고도로 발달해 있는 신화는 분포상으로 볼 때, 폴리네시아의 고층문화(古層文化)에 속하는 것으로 설명이 된다. 폴리네시아 신화에 따르면 한 때 세상에는 어둠에 쌓여 있는 끝없는 바다만 존재했다. 폴리네시아의 신화와 전설에 사탕수수가 자주 나오고, 인도가 중국에 사탕수수를 공물로 바쳤다는 사료가 있다.

고대 폴리네시아 종교에서 거북은 성물이었기 때문에 당연히 이 지역에는 거북의 신화가 많다. 바다거북은 막 강한 힘을 가진 바다의 신이 보내준 영물이었다. 폴리네시아의 한 신화에서는 태초의 알에 관한 이야기가 나온다. 이 알은 토대와 바위를 품고 있었는데, 알이 깨지면서 3층 기단이 나타났고, 여기에서 토대와 바위가 인간과 동물과 식물을 창조했다고 한다.

무당의 기술이나 이념의 본질인 세 우주 권역 간의 교통, 천계상승, 주술적 비행 능력이 폴리네시아의 신화에서 풍부하게 발견되며, 이러한 믿음이 요술사에 관한 속신(俗信)에 생생하게 남아다. 폴리네시아 신화의 최고의 신은 이다. 여러 신을 낳은 최초의 부부신으로 아내의 이름은 히나. 히나는 지하세계를 다스린다. 마우이는 인간에게 불을 가져다주고 영원이 살도록 해 주려 했으나 실패하였다.

폴리네시아 신화에서 창조신은 탄가로아라는 이름의 신이다. 원래는 천상에 살고 있다가 아래에 있는 바다에 육지를 만들고, 그곳에 신들을 하강시켜서 인간으로 살게했다고 전해진다. 태평양의 갖가지 기괴한 조각들이 새겨진 2미터 높이의 티키폴리네시아 신화에서 인류를 창조한 신 솟대가 십여 개쯤 줄지어 늘어서 있었다.

영웅 마우이는 인간에게 불을 가져다주고 영원이 살도록 해 주려 했으나 실패하였다. 협잡꾼의 신으로 카날로아의 아들이다. 마후이이케는 폴리네시아 마우이의 고조할머니이다. 펠레(Pele)는 폴리네시아 신화의 불의 신. 하와이에서는 화산의 여신으로 여겨진다. 아름답고 정열적이지만 변덕스러운 여성이다.

고대 폴리네시아 사회에서 족장은 사회적 신분이 높고 종교적인 힘을 가진 존재로서 여러 사람들 중 제1인자로 간주되었다. 하와이·타히티·통가 등의 몇몇 섬에서는 족장의 가문이 일반 주민과는 구별되는 하나의 계급이 되었고, 그들의 지위는 세습되었다. 혈통이나 신분이 족장과 같지 않은 사람들이 족장에게 접근하는 것을 막고 족장 권위의 근간이 되는 종교의 체계를 유지하기 위해 엄격한 금기사항들이 만들어졌는데 이를 위반할 경우 사형에 처해지기도 했다. 이런 사회에서는 계층간의 관계가 뚜렷하고 전쟁이 자주 일어났다. 그리스도교 전도자들은 족장을 개종시켜야만 고대 종교의 관습을 타파할 수 있었다. 권력이 주로 종교적 신앙에 깊이 뿌리박혀 있고, 종교의 금기를 통해 영향력을 행사했기 때문에 족장의 권력은 이러한 종교 관행의 변화로 상당히 약해졌다.

종교와 주술은 폴리네시아 전통문화에 있어 중요한 역할을 했다. 폴리네시아의 신(神)은 선과 악을 비롯한 여러 가지를 한데 포함하는 복합적인 개념이다. 그리고 그들은 신화에 나오는 신들에서 지역적인 신들에 이르기까지 지위와 중요성이 다양하다. 각각의 신들은 자신들의 종교적 의식을 가지고 있고, 신학교에서 이러한 종교행사를 자주 개최한다. 종교행사 중에는 제물(인간이 제물이 될 경우도 있음)을 바치고, 찬양하며, 대향연을 벌이거나 풍작을 기원하는 의식 등이 있다. 문화를 이해할 수 있는 중요한 단면 중의 하나는 모든 생물과 무생물에 초자연적인 힘인 마나(mana)가 있다는 것이다. 마나는 잘못된 행동으로 인해 손상되거나 없어지기도 한다. 여자들은 작은 숲을 비롯한 어떤 영역의 신성함이나 그들이 관계하고 있는 많은 무생물의 신성함을 더럽힐지도 모르는 존재로 여겨진다. 마나를 지키고 금기시된 것을 어기지 못하도록 하는 등의 복잡한 사회규칙이 수립되었다. 주술이 넓게 퍼져 있으며, 사랑·전쟁·복수·농업·어업 등에 관한 종교의식이 행해지기도 했다. 폴리네시아 문화는 주로 바다에 기반한 삶의 방식에서 형성되었다.

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